Incendios forestales en Canadá cubren el noreste de Estados Unidos con una niebla tóxica

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Los graves incendios forestales en Canadá han generado una niebla distópica que cubre el noreste de Estados Unidos, convirtiendo el aire en acre, tiñendo el cielo de un gris amarillento y provocando advertencias para que la población vulnerable se mantenga en espacios interiores.

Los efectos de los numerosos incendios activos, que se extienden desde las provincias del oeste de Canadá hasta Quebec, se han hecho notar en lugares tan distantes como la Ciudad de Nueva York y Nueva Inglaterra, ocultando los perfiles de las ciudades e irritando las gargantas.

Las autoridades estadounidenses han emitido alertas sobre la calidad del aire, ya que la región de los Grandes Lagos, desde Cleveland hasta Buffalo, se ha visto afectada por la neblina y el humo provenientes de los incendios forestales.

La combinación de neblina y humo que se ha asentado sobre la Ciudad de Nueva York durante la mayor parte del martes se ha vuelto más densa al caer la tarde, dificultando la visión de Nueva Jersey desde la otra orilla del río Hudson y convirtiendo el sol en una especie de orbe rojo al atardecer. En la zona de Filadelfia, la niebla ha adquirido tonalidades lavanda al caer la noche.

Sal y Lilly Murphy, residentes de Brooklyn, compararon el olor a quemado con el de una hoguera. Incluso han podido percibirlo en espacios cerrados, como un restaurante en Manhattan, y al salir han observado que el cielo parecía indicar una inminente tormenta, aunque no había lluvia. Lilly se ha puesto una mascarilla para protegerse.

El humo de los incendios canadienses ha estado recorriendo los estados nororientales de Estados Unidos durante semanas, pero en la mayoría de los lugares no se había hecho evidente hasta ahora.

La gobernadora de Nueva York, Kathy Hochul, ha afirmado que resulta "difícil ignorar" los cielos brumosos del martes, y el alcalde de la Ciudad de Nueva York, Eric Adams, ha alentado a los residentes a limitar las actividades al aire libre "a lo estrictamente necesario".

A continuación, se presenta un resumen de lo que está ocurriendo y algunas precauciones sugeridas para lidiar con la niebla.

¿QUÉ ESTÁ SUCEDIENDO?

Desde el mes pasado, Estados Unidos ha estado recibiendo humo de los incendios forestales en Canadá. Los incendios más recientes, cerca de Quebec, llevan activos al menos varios días.

La Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos ha informado que es probable que haya neblina, reducción de la visibilidad y olor a madera quemada, y que el humo persistirá durante varios días en los estados más al norte.

"Es común tener humo de incendios en nuestra área. Es algo muy típico en el noroeste de Canadá", afirmó Darren Austin, meteorólogo y especialista en calidad del aire del Departamento de Gestión Ambiental de Rhode Island. Sin embargo, por lo general, el humo se queda en el aire y no afecta la salud de la población, señaló.

Los incendios en la zona de Quebec son grandes y se encuentran relativamente cerca, a entre 800 y 970 kilómetros (entre 500 y 600 millas) de Rhode Island. Además, se suman a los incendios registrados en Nueva Escocia, que provocaron una breve alerta por la mala calidad del aire el 30 de mayo, agregó Austin.

Jay Engle, meteorólogo del Servicio Meteorológico Nacional con sede en Upton, Long Island, indicó que la trayectoria del viento que ha permitido la llegada de la bruma y el humo a la zona de Nueva York podría continuar en los próximos días. Sin embargo, señaló que la principal causa de esta situación son los propios incendios, por lo que si disminuyen, la niebla también lo hará.

¿QUÉ ES LO MÁS PREOCUPANTE?

Las preocupaciones sobre la calidad del aire se deben a una serie de factores, incluida la detección de contaminación por partículas finas conocidas como "PM 2.5″, que pueden irritar los pulmones.

"En nuestras vías respiratorias superiores, tenemos defensas para atrapar partículas más grandes y evitar que lleguen a los pulmones. Estas partículas tienen el tamaño adecuado para superar esas defensas", explicó el Dr. David Hill, neumólogo en Waterbury, Connecticut, quien forma parte de la Junta Directiva Nacional de la Asociación Nacional del Pulmón. "Cuando esas partículas llegan al espacio respiratorio, provocan una reacción inflamatoria en el organismo".

Trent Ford, climatólogo del estado de Illinois, señaló que las condiciones atmosféricas en la parte alta de la región centro-norte del país, que han creado un clima seco y cálido, facilitan que las partículas pequeñas viajen cientos de kilómetros desde los incendios activos en Canadá y se mantengan durante días.

"Este es un buen ejemplo de lo complejo que es el sistema climático, pero también de cómo está interconectado", añadió Ford.

¿QUIÉNES DEBEN TENER PRECAUCIÓN?

La exposición a niveles elevados de contaminación por partículas finas puede afectar los pulmones y el corazón.

Las alertas sobre la calidad del aire advierten a los "grupos sensibles", una categoría amplia que incluye a niños, adultos mayores y personas con enfermedades pulmonares, como el asma y la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC).

Los niños, a quienes a menudo se les anima a jugar al aire libre, "son más susceptibles al humo por varios motivos", afirmó Laura Kate Bender, vicepresidenta adjunta de la Asociación Nacional del Pulmón. "Sus pulmones aún se están desarrollando y respiran más aire en relación a su peso corporal".

¿QUÉ SE PUEDE HACER POR AHORA?

Es recomendable posponer las labores de jardinería y el ejercicio al aire libre. Si es necesario salir, se debe considerar el uso de una mascarilla N95 para reducir la exposición a los contaminantes.

Es aconsejable quedarse en casa y mantener las puertas, ventanas y chimeneas cerradas. Se recomienda utilizar el aire acondicionado con un programa de recirculación.

"Si su sistema de climatización cuenta con filtros, asegúrese de que estén actualizados y sean de alta calidad", añadió Hill. "Algunas personas, especialmente aquellas con enfermedades pulmonares subyacentes o enfermedades cardíacas, deberían considerar invertir en purificadores de aire para sus hogares".

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